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西天取经的第一人非唐僧是燕僧昙无竭
2004年10月20日

燕僧取经早于唐僧 

    一部《西游记》,使唐僧西天取经的故事家喻户晓。其实,还有比唐僧早行200多年的西天取经人,他就是燕僧昙无竭。 

    说来也巧,记者是今秋在辽河流域采访中偶然了解到这一线索的。当时记者与辽宁省朝阳市文化局局长孟昭凯在新建的沿河广场参观,不经意间看到了几位尼姑,于是便好奇地问孟局长:"怎么,朝阳还有寺庙?"孟局长回答:"有,有好几座。其中还有东北佛教史上的第一座寺庙呢。" 

    孟局长所说的东北第一座寺庙叫龙翔佛寺,坐落在朝阳市城东的凤凰山上。据《晋书》和《十六国春秋》等史书记载,这座寺庙是前燕王慕容曾于公元345年4月在龙山上建造的,龙山就是现在的朝阳城东的凤凰山。 

    据孟昭凯介绍,朝阳市过去叫龙城。东晋十六国时期(公元317--420年),鲜卑慕容氏和汉人冯氏建立的前燕、后燕、北燕三个地方王朝,都建都于此,前后达百年之久。当时,龙城不仅是东北地区政治、经济、文化中心,也是高僧云集、塔寺林立的佛家圣地,出现了许多出类拔萃的高僧大师。其中最著名的就是去西天取经的昙无竭。 

    孟局长说,有关昙无竭的事迹,载于南朝梁国高僧慧皎编著的佛史名著《高僧传》卷三《释昙无竭传》。里面谈到昙无竭本姓李,幽州黄龙人。即是现在的朝阳人。他生于何年何月,史书上没有记载。但据《高僧传》推测,大概生于后燕,约公元490年前后。 

    据《高僧传》记载,昙无竭十来岁就出家到寺庙里当沙弥修炼苦行,遵守戒律,念诵佛经,盛唱三宝,受到法师和众僧的器重。他常慨叹佛经残缺不全,又听说山西有僧人法显等躬践佛国,从古印度取回真经,于是立下誓言,决心亲赴西天取经。 

    南朝宋永出元年(公元420年),也就是北燕冯跋太平十二年,昙无竭招集志同道合的和尚僧猛、昙朗等25人,携带供养佛、菩萨的幡盖和法器、食钵等物,从燕都龙城出发,向西天行进。这一时间,比唐僧取经早200多年。 

    昙无竭一行先到鲜卑吐谷浑人建立的河南国(今青海省青海湖一带),再出海西郡(今甘肃省河西走廊),穿过今新疆吐鲁番东。又从高昌郡沿塔里木盆地北缘向西行,途径龟兹国(今新疆库车一带)、沙勒国(今新疆库什一带),攀登葱岭(今新疆四端帕米尔高原和昆仑山等山脉),翻越雪山。 

    山上瘴气千重,冰峰万里,飞鸟难越,人迹罕至。山下大河,波涛汹涌,水流湍急,似离弦之箭,令人望而生畏。于两山之间系绳索为桥,供人渡河。昙无竭一行分三次过河,到河对岸后,再行经三日,又遇一座大雪山。山上悬崖陡壁,冰冻三尺,连插足之处也没有,人们如何攀登?原来,不知何人在峭壁上凿出两两相对的小洞,登山者须每人手拿四个小木桩,双手双脚各用一个,将木装插入小洞内,以便立足、手攀。攀登时先拔出足下木桩,再用手拉住上面木桩,如此轮换,不断向上攀。稍不留神,便会掉入绝壁深渊。经过一整天艰难攀登,才翻过雪山。到了平地查点人数,同行25人中竟有12人半途坠崖而死,余下13人继续前行。 

    越过葱岭、雪山,便走出现在的中国国境,到达宾国(今克什米尔和巴基斯坦东部一带)。他们在该国停留一年多时间,学习当地语言、文字,礼拜佛祖释迦牟尼圣迹和化缘用的食钵等遗物,求得梵文《观世音受记经》一部。再往西行,进入月氏国(今新疆伊犁以西巴基斯坦和阿富汗东部),礼拜佛肉髻古(即佛头骨)。后来到北印度(今巴基斯坦一带)檀特山南石榴寺,停留三个月,度过炎热的夏季。昙无竭在此寺诵经坐禅,精勤不倦,学业大有长进,遂受大戒(即具足戒,戒行圆满具足),并在天竺(古印度名)禅师门下当上了大和尚。 

    后来,昙无竭一行13人离开石榴寺,向南往中天竺(即中印度)行进。在两地交界之处,荒芜人烟,无处化缘,只得靠随身携带石蜜充饥。同行人中又有8人在中途饿死,剩下的5人继续向前跋涉。 

    昙无竭虽屡经危难,仍誓志不移,一刻不停地念诵随身所带《观世音受记经》。快到达舍卫国时,于山野间遇见一群野象,将要伤人。昙无竭等人无可奈何,只得口念佛号,站住等死。不一会儿,恰有狮子从林中窜出,把野象惊跑了。昙无竭等人渡恒河时,又遇野牛吼叫着向人跑来。昙无竭又像上次一样口念佛号等死。正在这危难时刻,一群凶猛的老鹰冲着野牛飞来,将野牛惊散,昙无竭等人再一次化险为夷。 

    昙无竭在印度各地礼拜佛陀圣迹,寻访名师,学习梵文经典数年后,从南天竺搭乘商船,漂印度洋,过南海,一行人安全抵达广州。回国后,昙无竭住在江南弘扬佛法,直至去世。死于何时何地史书未载,已无考证。 

    昙无竭将在西天寻求的梵文《观世音受记经》译成汉文后,广泛流传于南北各地,后收录于《大藏经》中,为古今世人所传诵。昙无竭将在西天取经游历与见闻写成《历国传记》,欲传后世,可惜此书早已失传。 

    孟局长说,昙无竭在中国佛教史上的功绩虽然比不上法显和玄奘,但他是我国东北地区去西天取经的第一人,

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